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El Cultivo

Los aceites esenciales se originan en diversos lugares alrededor del mundo y siempre han conllevado una noción de viaje y descubrimiento. En todos los continentes, bajo diversos climas y alturas, como en Madagascar, Egipto, Paraguay, China, Sri Lanka, Francia o Italia crecen plantas con propiedades únicas. Los egipcios viajaban largas distancias par ir a buscar sus planta aromáticas hasta Etiopia y hoy en día para producir un aceite esencial de calidad sigue siendo importante ir a buscarlo donde corresponde. Un clima y un suelo de una determinada región no se puede reproducir por igual en otro sitio.

Las plantas aromáticas más exóticas como la canela de ceilán, el clavo de especias, la citronela o la hierbaluisa se recolectan varias veces al año en Indonesia, Ceilán, India, China, Sri Lanka, o Vietnam.

Las flores como el geranio o las rosas provienen de Oriente, de Madagascar, de Uganda, Burundi o de la Isla de la Reunión. La esencia de rosa más preciada y buscada por los amantes de este aceite esencial procede de Bulgaria, es un aceite esencial extremadamente valioso que se vende a precio de oro.

Los cítricos vienen de Florida, California, España, Portugal, Marruecos, Egipto o Córcega. Se destilan en el mismo lugar de producción para mantener todas sus propiedades y asegurar un aceite esencial completo. En cuanto a las maderas, la mayoría provienen de los Alpes, de Canada, de Siberia y de algunas regiones del sur oeste de Francia.

Efectivamente, el sitio donde se cultivan las plantas aromáticas es un punto importante a tener en cuanta ya que puede tener una gran influencia sobre el tipo de aceite esencial que saldrá de ella. El nivel de insolación, la naturaleza de los componentes del suelo, las lluvias, el momento de la cosecha y otros factores influencian los componentes aromáticos de una planta y por lo tanto el aceite esencial sintetizado por la planta. Esto explica como dos plantas idénticas pero cultivadas en geografía diferentes podrán segregar esencias muy diferentes entre sí. Entraremos más en detalle sobre este aspecto más adelante, al hablar del quimiotipo. La composición bioquímica del Aceite esencial del Arbol de Te por ejemplo puede variar mucho. Como lo hemos visto , varios factores pueden influir y el período de recolección es particularmente determinante. Si las ramitas se cosechan durante el invierno austral, puede contener hasta un 60% de Cineol. En otras ocasiones, el contenido es solo del 3%! Estas diferencias influyen enormemente sobre las propiedades Terapeuticas del producto final. Por lo tanto, la zona donde se cultiva una determinada planta será determinante en la calidad del aceites esencial, tal como lo puede ser para determinados tipos de vino por ejemplo.


La Extracción

La extracción de un aceite esencial es todo un arte! Hemos visto la importancia del cultivo de la planta, ahora descubramos como se extrae el aceite esencial de una planta aromática.

Para tener una idea de la cantidad de planta necesaria para producir un frasco de 5 ml de aceite esencial, hay que tomar en cuenta que los rendimientos varian mucho según la planta destilada. Hacen falta por ejemplo 100kg de la planta para obtener 100 gramos de aceite de Palmarosa o 400 gramos de Canela! Esto nos ayuda a entender porque los aceites esenciales se cuentan en gotas y porque se usan en cantidades tan pequeñas. Son soluciones muy concentradas que requieren mucha materia prima.

  • Métodos de Extracción
  • La Destilación
  • Futuros Modos de Extracción

Existen tres principales metodologías para extraer el aceite esencial de una planta:

  • La extracción por expresión en frío: es un proceso mecánico destinado a recuperar el aceite esencial alojado en el epicarpio (piel) de los cítricos . Se practica en Italia desde el siglo XIX. Piense en la ultima vez que se comió una naranja o mandarina: cuando aprieta la piel, una esencia sale de los poros de la cascara. Hay varios sistemas de extracción para recogerla , pero básicamente se trata de raspar las pieles y de romper los “poros“ de la cascara donde se encuentra la esencia. Se consigue asi una mezcla de esencia y agua, que luego se separara por simple decantación.
  • La extracción por solventes: consiste en diluir la esencia de la planta a través de un solvente volátil en vez de hacerlo en el agua. El resultado es similar al aceite esencial pero esta técnica se utiliza para la industria del perfume, y no a fines terapéuticos.
  • La destilación: es el proceso más común y eficaz ya que es conveniente para la gran mayoría de plantas. El proceso de destilación se basa en el echo que los aceites esenciales son insolubles en el agua pero solubles en el vapor!

El proceso consiste en destilar líquidos mediante un proceso de evaporación por calor y una condensación por enfriamiento, y para esto se usa un alambique. Un alambique esta compuesto de una caldera (1) donde se calentara el agua hasta ebulición, un capitel (2) por donde saldrán los vapores de agua generados que irán hasta el recipeinte donde se encuentran las plantas a destilar (3) un cuello de cisne (5) que transportara el vapor cargado de esencia hasta el serpentín (6), que se encuentra en el interior del deposito de refrigeración (7 y 8). Finalmente, el aceite se recupera via un decantado (9).

El primer paso consiste en llevar el agua a ebullición, al entrar en contacto con las plantas, el vapor de agua se carga de la esencia de la planta. La esencia, transportada por el vapor de agua, pasa a través del cuello de cisne y se condensa en el serpentín de tal forma que el vapor de agua, enriquecido por con el aceite esencial, vuelve a su estado liquido. El liquido se vierte en un decantador, y como el aceite esencial tiene una menor densidad que el agua, flota a la superficie y se recoge mediante decantación. Una vez separado el aceite esencial del agua, el agua que queda es lo que conozemos como hydrolatos. Parece simple verdad? Conceptualmente sí, pero la destilación es un proceso muy delicado que requiere experiencia y dedicación ya que de ello dependerá, en gran parte, la calidad del aceite esencial.

Hay ciertos puntos a tener en cuenta durante la destilación que influenciaran el proceso:

El tiempo de destilación

Todo depende de la planta, suele ser 1h para el lavandin por ejemplo, 1h30 para el anís y la lavanda, 2h para la melissa y 4h para el clavo. El tiempo de destilación de cada planta tiene que ser respetado para que un aceite esencial mantenga todas sus propiedades. Cabe destacar que el proceso de extracción de la esencia no sigue una constante! Para el tomillo por ejemplo, se extrae el 75% de su esencia en la primera media hora, pero hace falta una hora más para extraer la totalidad de los fenoles lentos y tener un aceite esencial completo

El control de las temperaturas

No hay riesgos importantes de suroxidación de las moléculas mientras se destilla a baja presión (0,05 bars). A medida que se vaya subiendo la presión( > 0,25 bars) , el riesgo aumenta. Es tentador hacerlo, ya que permite reducir el tiempo de destilación (aumentan pues los beneficios…)

El alambique

Hay alambiques artesanales de[FS1]  alta calidad que , gracias a un contacto optimizado entre el vapor y la planta, permiten una destilación suave y completa. Estos alambiques permiten extraer todos los componentes de la esencias. Por otra parte, el alambique tiene que ser en acero inoxidable ya que se trata de una material “neutro” que preserva la esencia y no forma óxidos.

El agua

Si es de manantial, mejor! En cualquier caso, no se tienen que usar desincrustares químicos para el mantenimiento del alambique, por lo tanto es importante que se use un agua que contenga poca cal.

Hoy en día se esta desarrollando un modo de extracción via CO2 “supercrítico”. Es una metodología aún muy poco utilizada ya que es compleja y costosa, pero que podría revolucionar el uso de los aceites esenciales. El proceso consiste en “atravesar” la parte de la planta de la cual queremos sustraer la esencia con CO2. El CO2, al atravesar la planta, incrementa la presión y libera la esencia de la planta. Esa técnica respectaría integralmente la esencia original y permite obtener un aceite esencial de altísima calidad :

De hecho, para este tipo de productos no hablemos de aceites esenciales sino de extractos con CO2 en estado supercrítico. Combinando tecnología y naturaleza podemos sacar resultados excepcionales.

La contribución potencial de los aceites esenciales a la medicina del futuro es enorme y sin duda oiremos hablar cada vez más de la aromaterapia en los próximos años.


Un Importante Factor Humano

Si bien el proceso es importante, lo es aún más la persona que trabaja en ello y supervisa la fabricación, desde la cosecha hasta la extracción. La fabricación de aceites esenciales de alta calidad es una practica artesanal y no industrial y por lo tanto, la experiencia y el saber- hacer del artesano es fundamental!

La ética del destilador es otro punto fundamental - Volviendo al ejemplo del tomillo (vimos que después de media hora, ya habíamos extraido los 75% de su esencia…) el destilador, podría estar tentado de parar el proceso de destilación pronto para ahorrar tiempo y energía. Sencillamente, haría mas dinero al concentrarse sobre la parte altamente productiva del proceso … Como para el buen vino, serán la pasión, la dedicación y la profesionalidad del Maestro destilador que determinaran la calidad final del producto.

Estos son algunos ejemplos que ilustran la importancia del factor humano:

  • las flores del ylang- ylang, son muy frágiles y su esencia tiene ciertos componentes muy volátiles que pueden evaporarse al aire libre. Por esto tienen que ser destiladas inmediatamente después de ser cosechada para mantener las propiedades de su esencia. La complejidad de esta flor es tal que para obtener su esencia completa, pueden ser necesarias hasta 10h de destilación.
  • El color del aceite esencial de Thymus Vulgaris en plena floración suele ser de color rojo claro. Si por cualquier razón el Maestro destilador decidiera aumentar la presión durante la destilación, este color volveria al pardo rojizo.